Alfred Packer, de man die vijf Democraten verorberde

‘The man-eater of Colorado’

Woensdag werd bekend dat Jose Salvador Alvarenga, de visser uit El Salvador die vijftien maanden op zee zou hebben rondgedobberd, wordt aangeklaagd. Volgens de weduwe van de visser die dezelfde tocht niet overleefde, zou Jose zich in leven hebben gehouden door zich tegoed te doen aan haar man. De zaak doet denken aan het verhaal van kannibaal Alfred Packer.

Een mensenetende boef

Alfred Packer wordt in 1842 geboren in Pennsylvania. Tijdens de Amerikaanse Burgeroorlog, geeft hij zijn werk als schoenmaker op, om dienst te doen in het leger van de Noordelijke staten. Na acht maanden wordt hij eervol ontslagen vanwege medische redenen. Alfred Packer heeft zo nu en dan epileptische aanvallen. De Amerikaan trekt hierop naar een andere staat waar hij tot een andere compagnie toetreedt. Niet veel later wordt hij weer ontslagen, opnieuw vanwege epilepsie.

Alfred Packer
Alfred Packer
Alfred Packer dankt zijn plek in de geschiedenisboeken niet aan zijn weinig glorieuze carrière in het leger. Na de burgeroorlog werkt hij zo’n negen jaar in de mijnen bij de Rocky Mountains, maar ook daarover valt verder weinig te vertellen.

Het historische verhaal van de Amerikaan begint in 1873. Alfred Packer neemt dan als gids deel aan een jachtexpeditie in de bergen van Colorado. De expeditie bestaat uit 21 mannen. Onderweg stuiten de mannen op Ouray, een indianenleider die de blanken goed gezind is. Ouray raadt de mannen aan de tocht uit te stellen tot de lente, omdat winterse omstandigheden onderweg voor gevaar kunnen zorgen. De indiaan biedt de mannen zelfs aan te overwinteren in het kamp van zijn stam. Een aantal mannen besluit het advies van de indiaan te negeren en trekt toch verder. Alfred Packer probeert zich bij hen te voegen, maar wordt tegengehouden.

- advertentie -

In februari 1874 verlaat Packer alsnog het kamp van Ouray, samen met vijf anderen. Zo’n drie maanden wordt niks van het gezelschap vernomen. Dan duikt Alfred Packer plotseling, moederziel alleen, op in een kleine nederzetting. Van zijn medereizigers – Shannon Wilson Bell, James Humphrey, Frank “Reddy” Miller, George “California” Noon en Israel Swan – ontbreekt ieder spoor.

Alfred Packer
Alfred Packer
Heel slecht ziet Packer er ondanks alle ontberingen wonderbaarlijk genoeg niet uit. Als hem gevraagd wordt waar zijn medereizigers zijn gebleven, antwoordt Packer dat hij door hen in de steek gelaten werd nadat het gezelschap in een sneeuwstorm terechtkwam en hij last kreeg van natte en bevroren voeten. Packer bezit geen stuiver meer en verkoopt ter plekke voor een paar dollar zijn pistool aan de plaatselijke ordehandhaver. Packer gaat dan weer op pad. Hij wil terug naar Pennsylvania. Onderweg ziet een van zijn medereizigers, die onderdeel had uitgemaakt van het oorspronkelijke jachtgezelschap van 21 man, dat Packer een mes bij zich heeft dat eerder eigendom was van een van de verdwenen reizigers, Frank “Reddy” Miller. Er ontstaat dan langzaam twijfel. Klopt het verhaal van Packer wel? Hoe heeft hij de ontberingen echt doorstaan? En wat is er met zijn medereizigers, volgens latere berichten allemaal Democraten, gebeurd?

De twijfels nemen alleen maar toe als het gezelschap aankomt in een dorpje en Packer ineens toch over veel geld blijkt te beschikken. Volgens de eigenaar van een saloon in Saguache spendeert Packer in korte tijd maar liefst 100 dollar in zijn tent. De berggids zou hem zelfs 300 dollar hebben willen lenen.

Het wordt dan gevaarlijk voor Packer. Leden van de oorspronkelijke jachtexpeditie vertrouwen de berggids voor geen cent meer en dreigen hem op te hangen. Packer wordt uiteindelijk gered door een generaal die hem, net op tijd, besluit in hechtenis te nemen.

Korte tijd later bekent de berggids dat hij zich schuldig heeft gemaakt aan kannibalisme. Na een sneeuwstorm was de zes man tellende expeditie vast komen te zitten in de bergen. Israel Swan zou als eerste zijn gedood, om door de vijf andere reizigers te worden verslonden. Daarna overleed Humphreys onder onduidelijke omstandigheden. Hij werd eveneens opgegeten. Packer vond ruim 130 dollar in diens zakken en besloot het geld te houden. In een strijd om het bestaan legden de reizigers hierna een voor een het loodje, tot alleen Alfred Packer en Shannon Wilson Bell overgebleven zijn. Packer schiet zijn laatste medereiziger dood. Voor hij aan de terugtocht naar de beschaving begint, snijdt hij een groot stuk van zijn slachtoffer af zodat hij onderweg nog wat te eten heeft.

The Legend of Alfred Packer
The Legend of Alfred Packer
Kort na zijn eerste bekentenis weet de berggids te ontsnappen. In maart 1883 duikt hij weer op in Cheyenne (Wyoming) waar hij leeft onder de schuilnaam John Schwartze. Een maand later wordt Packer in Colorado door een rechter veroordeeld tot de strop. Volgens een lokale krant laat rechter M.B. Gerry zich in zeer duidelijke bewoordingen over de kannibaal uit:

“Stand up yah voracious man-eatin’ sonofabitch and receive yir sintince. When yah came to Hinsdale County, there was siven Dimmycrats. But you, yah et five of ‘em, goddam yah. I sintince yah t’ be hanged by th’ neck ontil yer dead, dead, dead, as a warnin’ ag’in reducin’ th’ Dimmycratic populayshun of this county. Packer, you Republican cannibal, I would sintince ya ta hell but the statutes forbid it.”

Volgens andere verhalen liet de rechter zich in minder expliciete bewoordingen uit. In oktober 1885 werd de straf van Packer omgezet in veertig jaar gevangenschap. Op 8 februari 1901 kwam hij voorwaardelijk vrij.

Met name vanwege de (door de krant opgetekende) uitlatingen van de rechter kreeg Packer in de loop der tijd een soort cultstatus. Op social media zijn ook geregeld gebruikers te vinden, die het wel aardig vinden om een foto van de mensenverslindende berggids als profielfoto te gebruiken. In 1980 verscheen er zelfs een film over de geschiedenis, getiteld The Legend of Alfred Packer. En studenten uit Colorado met een wat morbide gevoel voor humor besloten hun cafetaria in 1968 naar de kannibaal te vernoemen: “Alferd G. Packer Memorial Grill”. Adverteren deed deze cafetaria met de opmerkelijke slogan:

“Have a friend for lunch!”

Het gerucht gaat overigens dat Alfred Packer kort voor zijn dood vegetariër werd.

Echte winters - Teylers Museum
Het wil nog niet winteren, integendeel. Door de hoge najaarstemperaturen waren kunstijsbanen…
Kaart Staatscommissie
In het eerste deel van deze reeks over de geschiedenis van de…

Dit atikel is afkomstig van online geschiedenismagazine www.historiek.net

Meer van dit soort berichten? Like ons dan!

Ook adverteren op Historiek?
Goede keus! Klik hier