William Kemmler – Eerste slachtoffer van de elektrische stoel

De Amerikaan William Kemmler had de dubieuze eer om als eerste mens ooit geëxecuteerd te worden door middel van de elektrische stoel. Zijn executie maakte veel los en niet iedereen was te spreken over deze nieuwe executiemethode…

William Kemmler
William Kemmler
William Kemmler vermoordde zijn vrouw Tillie Ziegler met een bijl op 29 maart 1889. Voor deze daad werd hij ter dood veroordeeld. Tot die tijd werden ter dood veroordeelden doorgaans via ophanging om het leven gebracht. Kemmler moest echter – ondanks protesten van zijn advocaten – plaatsnemen op de elektrische stoel.

De beroemde uitvinder Thomas Edison steunde de staat overigens in haar plan om de elektrische stoel te gebruiken. Volgens sommigen wilde hij mensen ervan overtuigen dat wisselspanning (AC) gevaarlijk was.

Problemen

De executie van William Kemmler verliep verre van vlekkeloos. Op 6 augustus 1890 werd het vonnis voltrokken. Tijdens de eerste poging werd de moordenaar 17 seconden lang geëlektrocuteerd, maar bleef hij toch in leven. Hierop werd het voltage verhoogd tot 2000 volt. De generator moest na de eerste poging echter opnieuw opgeladen worden, waardoor er een pauze viel tussen de eerste en de tweede poging.

- advertentie -
Afbeelding van de executie van William Kemmler
Afbeelding van de executie van William Kemmler

Tweede poging

William Kemmler was tijdens de eerste poging dan niet overleden, hij was wel ernstig verbrand. Omstanders hoorden hem kermen van de pijn. De tweede poging duurde veel langer. Kemmler kwam hierbij wel om het leven. Volgens omstanders was de executie een gruwelijke gebeurtenis. Ze hadden onder meer de geur van brandend vlees geroken en rook uit het hoofd van de moordenaar zien opstijgen.

‘Vreselijk spektakel’

Elektrische stoel - Foto: CC
Elektrische stoel – Foto: CC
Een van de aanwezigen was George Westinghouse, een Amerikaanse ingenieur en rivaal van Thomas Edison bij de ontwikkeling van het Amerikaans elektriciteitssysteem. Westinghouse sprak na de executie:

“Ze hadden beter een bijl kunnen gebruiken.”

Ook een aanwezige reporter liet zich negatief uit over de executie: “Een vreselijk spektakel, veel erger dan ophanging.” De tandarts Alfred Southwick, die het concept van de elektrische stoel bedacht had, was ook bij de executie aanwezig. Hij liet zich wel positief uit:

“Dit is het hoogtepunt na tien jaar werk en studie! Vanaf dit moment leven we in een beschaafdere wereld.”

Lees ook: Een tandarts bedacht de elektrische stoel
…en: Elektriciteit: levensgevaarlijk
Boek: Beulswerk. De geschiedenis van de doodstraf

Dit atikel is afkomstig van online geschiedenismagazine www.historiek.net

Meer van dit soort berichten? Like ons dan!

Gelijk naar geschiedenisboeken over:
Ook adverteren op Historiek?
Goede keus! Klik hier